Arrimer l’enquête en sol évanescent

Entretien avec Matthieu Duperrex

Matthieu Duperrex est philosophe, maître de conférences à l’École nationale d’architecture de Marseille, docteur en arts plastiques et directeur artistique du collectif Urbain, trop urbain. Au croisement de l’écocritique, de l’ethnographie et de l’enquête artistique, ses travaux portent notamment sur l’artificialisation des fleuves et des paysages et les interactions inter-spécifiques dans les « paysages sentinelles ». En 2019, il a publié l’ouvrage Voyages en sol incertain. Enquête dans les deltas du Rhône et du Mississippi aux éditions Wildproject. Dans ce portrait, il nous parle de ses enquêtes en Camargue et en Louisiane, de sa conception de l’art contemporain dans l’Anthropocène à travers la notion d’Arcadies altérées et de son approche écologique des infrastructures de la Modernité.

GM : Commençons par retracer l’histoire de ta recherche dans le delta du Mississippi. Qu’es-tu allé chercher là-bas au départ ?

MD : Ça a commencé par un séjour de recherche en Louisiane durant l’été 2015, pendant lequel je me suis installé à La Nouvelle-Orléans. C’était l’année anniversaire des dix ans de l’ouragan Katrina, et on avait annoncé tout un ensemble de commémorations. Moi, dans le cadre d’un projet artistique, j’essayais de comprendre comment une ville pouvait commémorer sa propre catastrophe. C’était pour moi une énigme. Évidemment, je ne m’attendais pas à ce que les commémorations officielles disent autre chose que « nous avons survécu et regardez cette énergie qu’il y a à La Nouvelle-Orléans ». Or, il faut savoir qu’en 2015 le maire était blanc, et que la ville avait été vidée d’une partie de sa population noire dont une grande partie avait migré au Texas, à Houston notamment, et n’avait pas les moyens de reconstruire et de revenir. Dans le même temps, l’ouragan Sandy avait frappé New York en 2012, et l’administration américaine s’était empressée d’allouer des millions de dollars de réparation si bien qu’au bout d’un an il ne restait quasiment plus rien des dégâts de Sandy, tandis qu’à La Nouvelle-Orléans, dix ans après Katrina, il en allait tout autrement. Donc ce premier décalage, en termes d’injustice environnementale, était assez frappant.

Bonnet Carré Spillway et Norco, Louisiane. Photo : Matthieu Duperrex, 2015.

Au-delà de ça, ce qui m’intéressait, c’était de comprendre comment cette ville arrivait à narrer la catastrophe non pas simplement sous l’angle de sa propre résilience et du fait qu’elle se soit relevée, mais aussi sous l’angle d’une vie avec Gaïa. Dans le cas de cette ville, Gaïa inclut les boucles de rétroaction du réchauffement climatique, mais aussi les rapports extrêmement problématiques aux industries carbonées qui sont tout le long du Mississippi et qui ont une forte responsabilité dans les déséquilibres que connaît le delta. Et ces déséquilibres se traduisent par l’érosion croissante du littoral, la salinisation des terres et la baisse de défense du coup contre la puissance des vagues submergeantes et les inondations provoquées par les ouragans, du fait de la disparition d’un littoral végétal qui amortit l’ouragan. Donc la question de ces déséquilibres et de la subsidence des sols sur laquelle ils débouchent était pour moi assez fondamentale pour comprendre ce qui se passait en Louisiane, et donc les relations au sol déjà qui font aujourd’hui le cœur du projet Still on the Map! m’ont pas mal intéressé.

GM : Il y a une expression que tu aimes bien, c’est les Arcadies altérées, que tu as reprise dans le titre de ta thèse.

MD : Oui, dans la grande tradition du pastoralisme, je veux conserver cette construction d’une utopie avec le motif virgilien des paysans qui se font rejeter pour des questions foncières par l’Empire romain, qui perdent leur terre — car c’est ça le point de départ des Géorgiques — et qui sont destinés à recouvrer un sol dans leur exil. Ce motif arcadien a traversé l’histoire de l’art, avec les fameux bergers en Arcadie du tableau de Poussin par exemple. Ce thème arcadien m’intéresse car je le relie à ce que décrit l’anthropologue américaine Anna Tsing quand elle parle de patchs d’Holocène qui sont en lutte contre l’Anthropocène, qui sont grignotées par l’Anthropocène mais qui résistent. Ces patchs géosociaux sont des trames de vie et de relations humains–non-humain, et pour moi, ce sont des Arcadies altérées parce qu’entamées dans leur destin utopique et altérées comme l’est le paysage de l’Anthropocène.

Terrebonne Bay, Louisiane. Photo : Matthieu Duperrex, 2015.

Il me semble qu’aujourd’hui, une voie pour l’art de l’écriture consiste à écrire, à produire des Arcadies altérées qui sont autant d’ilots ou d’archipels où l’on défend la trame intersubjective anthropologique de relations à quelque chose comme des patchs, quelque chose comme une nature. Donc le motif de l’Arcadie altérée est un motif prospectif de la création artistique qui fait fond sur une science de la mesure de ce qui nous arrive, avec ses appareillages de sensibilité — cette Gaïa 2.0 dont parle Latour. Un ensemble de choses qui sont là pour nous conduire à faire politique à partir de l’enquête. Donc l’enquête artistique débouche sur une politisation et sur une communauté des enquêteurs. Et où peuvent vivre ces enquêteurs ? Et bien c’est dans l’Arcadie altérée c’est là où ils font lieu, où ils font communauté, où ils redessinent du politique à partir de la question de l’Anthropocène. Tout ça recoupe d’autres motifs, comme le paysage « sentinelle » — pour reprendre le travail de Frédéric Keck sur les animaux sentinelles — le fait qu’on a des paysages bordures qui sont des paysages d’alerte, des paysages révélateurs de ce qui nous arrive. La Louisiane, pour moi, ça en fait partie, tout comme Fos-sur-Mer. Les grands deltas font partie de ces paysages sentinelles. Faire des Arcadies altérées, c’est faire des systèmes d’alerte, devenir lanceurs d’alerte et politiser la question du paysage.

GM : Mon premier contact avec l’expression Arcadies altérées m’a fait penser à la notion de perturbation en écologie, qui implique de penser l’écosystème comme quelque chose qui pourrait suivre une trajectoire linéaire s’il n’était « perturbé » par tel ou tel événement. Je me suis demandé si l’Arcadie avait été là, à un moment, avant d’être altérée.

MD : Il ne s’agit pas forcément de dire que l’Arcadie était un état antérieur qui se serait dégradé. Il s’agit plutôt de poser l’Arcadie altérée comme lieu d’énonciation d’une triple esthétique dans les rapports arts sciences puis dans la question politique et démocratique que posait Dewey à propos de l’enquête : comment se pose la question démocratique, en quel lieu ? En bon Latourien, pour répondre à la question générale de l’esthétique de l’Anthropocène que je posais dans ma thèse, j’étais parti sur la question des trois esthétiques : l’esthétique des instruments — donc la façon dont l’instrumentation produit des esthétiques — l’esthétique du beau, et puis la question de la sensibilité, de comment on se rend sensible à des choses qui sont essentiellement des phénomènes statistiques et dont la dimension empirique est évanescente. Donc, le motif de l’Arcadie altérée, c’est pour moi une construction esthétique qui me semble à même de répondre à la question de comment on rend compte de l’Anthropocène dans le langage de l’art. Ça pose la question de comment former une topologie de l’Anthropocène. C’est comme ça, dans ma thèse, que j’articule les choses.

GM : En plus de ta thèse et de tes publications académiques, ces enquêtes sur les paysages de l’anthropocène ont débouché sur des productions artistiques. Qu’est-ce que tu as choisi de faire avec ce matériau très riche ?

MD : Initialement moi je voulais faire un reportage, une sorte de documentaire sur ces problématiques, mais il en est ressorti une installation vidéo, un diptyque comportant un film de 16 minutes, qui s’intitule In Wildness is the Preservation of the World — la phrase est de Thoreau. J’ai présenté cette installation au Collège de France lors du colloque Anthropocène qui précédait la COP 21. D’un côté du diptyque je mets en scène le paysage longitudinal du bas Mississippi, avec ses raffineries et les digues qui contiennent le Mississippi et avec une image récurrente dans laquelle progressivement on voit apparaître quelqu’un, habillé en rougarou, le loup-garou des bayous, qui court le long de Bonnet Carré spillway qui est une des infrastructures majeures en amont de La Nouvelle-Orléans. Et sur l’autre tableau apparaît uniquement la manifestation de second lines lors de l’anniversaire de Katrina, donc la journée de protestation contre le réchauffement climatique notamment, où pas mal de communautés ont défilé. Donc il y avait Black Lives Matter, il y avait le Sierra Club, il y avait Indigenous Rising, le collectif amérindien travaillant sur les luttes climatiques, et puis un certain nombre d’habitants qui disaient « Still on the Map! » : on est toujours là ! L’écran de droite de In Wildness montrait la second line protestataire, cette convergence de mouvements qui se termine par une sorte de bacchanale nocturne où tout le monde picole et danse et tout cela dit la Wildness, dit où est ce monde sauvage aujourd’hui. Voilà, c’est la façon dont j’ai synthétisé, finalement, ce premier séjour en Louisiane. 

GM : Dans In Wildness tu te demandes ce qu’aurait donné Walden s’il avait été écrit non pas à Walden mais dans le delta du Mississippi. Ça donne quoi ? Tu vas aussi rechercher ce motif du rapport à la nature du transcendantalisme, de Thoreau, qui voit la nature comme une force extérieure à l’homme qui pèse sur lui. C’est assez différent d’approches plus constructivistes que tu mobilises par ailleurs.

MD : Thoreau c’est pas si essentiel pour moi et je me suis souvent ennuyé à la lire. Je lui fais un clin d’œil à un moment dans Voyages en sol incertain où je dis que si je me faisais un cabanon il serait peut-être au Tonkin, à côté de Fos-sur-Mer et de la Plaine de Crau, qui est tellement riche en écosystèmes, où les chasseurs continuent de penser qu’ils sont dans un pays de cocagne, un peu comme en Louisiane, ce « sportsman paradise ». J’y ai un peu retrouvé cette idée-là. Ce qui m’intéresse chez les transcendantalistes américains, dans leur idée de wilderness, c’est comment ce motif a été exploité par la modernité américaine, qui en a fait deux choses, deux opérations de marketing : d’abord, cette imagerie a joué comme motif public d’adhésion à quelque chose comme une nature vierge dans le processus de colonisation du continent ; puis, plus tard, ce motif de la frontière a joué comme mythologie utilisée par l’administration américaine vis-à-vis du pétrole et du gaz. Donc quand récemment l’administration Trump a parlé de Freedom Molecules en parlant des hydrocarbures, on est toujours dans ce motif récurrent de frontière à repousser, qui accompagne le thème de la wilderness, des grands parcs américains. Tout ça fonctionne toujours, c’est un petit peu la psychopathologie américaine.

GM : Pourtant l’héritage du transcendantalisme reste très présent aussi du côté d’auteurs qui critiquent ces formes d’exploitation…

MD : Oui, pour moi, du côté de ce qu’on appelle l’écocritique, dans la manière dont la littérature prend en charge aujourd’hui la question de la nature, on trouve encore une domination de cette fibre transcendantaliste. Quand on lit quelqu’un comme Rick Bass, on ne trouve pas une grande différence vis-à-vis de ses aînés. On retrouve l’écriture d’une nature sauvage avec laquelle on va reconnecter. Pourtant, comme il l’écrit à un moment donné dans Winter, Rick Bass peut s’isoler là où il le fait parce qu’il a des parts dans un puits de pétrole au Texas ! Je trouve sidérant que dans les colloques d’écocritique, où cette écriture de la wildness reste très présente et idéalisée, on ne prenne pas la peine de s’interroger sur la « panne de monde » d’où cette écriture procède.

GM : Un autre motif qui parcourt tes recherches est celui de l’instabilité du monde. Voyages en sol incertain, par exemple, rappelle le travail d’auteurs comme Nigel Clark qui, dans Inhuman Nature, questionne la manière dont la philosophie occidentale (il prend l’exemple de Kant et Husserl) a eu besoin de postuler que le sol était quelque chose de stable, une base inquestionable sur laquelle bâtir un système philosophique.

MD : Avec Voyages en sol incertain, la proposition c’est prendre d’un point de vue subjectif cette question de l’enquête et de placer le narrateur dans un environnement instable et qui est ici un sol instable, dans un effort de compréhension de ce que veut dire qu’il n’y a plus de certitudes du sol. En regard de la métaphysique occidentale, cette question est une grande affaire puisque c’est toujours la question du sol sur lequel on « fonde ». Le cogito cartésien repose par exemple sur ce sol ferme, et cette métaphore de la substance, du sujet et du sol est constante dans l’histoire de la philosophie occidentale. Prise du point de vue littéraire, elle me permet d’apprécier la faille du sujet moderne par rapport au dérobement du sol, par rapport au fait que tout cela devient assez incertain, d’autant que la modernité est un mouvement d’invisibilisation de ces conditions pédologiques ou sédimentaires. On n’a de cesse d’invisibiliser le fait que nous sommes des « techniciens de surface » et que nous avons recours de façon majeure aux sédiments, et notamment aux sédiments carbonés. Donc voilà, Voyages en sol incertain, c’est cette histoire-là qui prend pied sur deux territoires d’enquête, puisque je pose cette équation entre les deltas du Rhône et du Mississippi.

GM : Puisque tu parles de tes terrains d’enquête, comment peut-on identifier des lieux où ces rapports deviennent visibles ? Comment repérer ces poches d’Holocène résistantes dont tu parlais ?

MD : Eh bien, ça nous amène à la question des différents terrains que l’on va pouvoir mener dans la recherche Still on the Map! Comme on est quand même dans un format de terrain extrêmement court, qui donc a ses limites, on doit insister sur le caractère extrêmement expérimental de la démarche. L’idée est de parcourir différents états de ce sol qui se dérobe et qui sont toujours des états hydro-sociaux définis en ce qu’il y a une communauté qui est choisie à chaque fois dans sa relation à un des états du delta du Mississippi, un des états ou écosystème en bascule, en ce sens que dans les différents trajets qu’a pu parcourir le panache du Mississippi pour créer son delta dans les dix mille ans qui précèdent notre époque, il y a des héritages assez différents et donc des portions de territoire dans ce delta qui témoignent de rapports au sol différents (de petites « géohistoires » en quelque sorte). Et ce qu’on va essayer de faire collectivement, c’est de voir comment, dans cette région du bas Mississippi, certaines communautés de pêcheurs, certaines communautés cajun, certaines communautés noires ou native amérindiennes font face de manière différente face à des configurations d’altération de leur sol et de leur système hydro-social.

Donc c’est la question de la diversité des modes d’action qui sont utilisés soit pour contrer les effets du désordre écologique, soit tout simplement pour continuer de vivre sur ce sol avec les contingences croissantes des dégâts écologiques. Et de ce point de vue il y a diverses stratégies : il y a des stratégies de restauration de sol qui donnent lieu à des master-plans hautement financés, avec les programmes de diversions sédimentaires. Puis il y a évidemment le jeu des digues de protection et des écluses anti sel, toute cette infrastructure extrêmement complexe qui quadrille toute une partie du bas Mississippi. Il y a aussi les adaptations architecturales, très courantes dans les endroits sacrifiés du point de vue de la disparition des sols, comme les maisons sur pilotis, ou bien les récifs d’huîtres qu’utilisent certains pêcheurs pour essayer de consolider leurs berges. Donc il y a tout un ensemble de stratégies à la rencontre desquelles on va aller, mais aussi tout un ensemble de récits de ces territoires hydro sociaux à travers lesquels ces communautés entreprennent de comprendre ce qui leur arrive en l’espace de quelques générations depuis les années 1930. Voilà l’idée sous-jacente de Still on the Map!, qui est de comprendre comment les communautés réagissent au sol qui s’effrite, s’érode et se dérobe.


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